Ο φωτογραφικός φακός του περιοδικού Life συλλαμβάνει ηλικιωμένους άνδρες να παίζουν κινέζικο σκάκι (xiangqi) σε ένα χουτόνγκ του Πεκίνου κάποιο απόγευμα, ενώ δίπλα διακρίνεται ένας παραμυθένιος ναός.

Ένα πολύ κατατοπιστικό αφιέρωμα για το παιχνίδι, σε συνέχειες, είχε δημοσιεύσει ο φίλος Ηλίας Οικονομόπουλος στο ιστολόγιο αρχείου Σκάκι στα Σχολεία, τον Οκτώβριο του 2008, το πρώτο μέρος εδώ. Μπορείτε να διαβάσετε όλες τις πληροφορίες στη πιο πάνω διεύθυνση, απλώς εδώ μεταφέρω λίγες γραμμές:

“Οι πρώτες αναφορές στο σιάνγκτσι μάς έρχονται από τον 8ο αιώνα. Γύρω στον 12ο ή 13ο αιώνα η σκακιέρα και οι κινήσεις των κομματιών πήραν τη μορφή που γνωρίζουμε σήμερα. Όπως θα γίνει φανερό όταν περιγράψουμε το παιχνίδι, το σιάνγκτσι και το σκάκι έχουν έναν κοινό πρόγονο, πιθανότατα το ινδικό παιχνίδι τσατουράγκα. Σ’ αυτό ελάχιστοι διαφωνούν. Αν και υπάρχει μόνο ένα κομμάτι στο σιάνγκτσι που κινείται ακριβώς όπως το αντίστοιχό του στο σκάκι (το άρμα, που κινείται όπως ο πύργος), σχεδόν για όλα τα κομμάτια υπάρχει ένα παρόμοιο στο σκάκι, τόσο ως προς την τοποθέτηση, όσο και ως προς την κίνηση.

Η φιλολογία του κινέζικου σκακιού είναι απέραντη. Τα πρώτα βιβλία έρχονται από τη δυναστεία Μινγκ, περίπου τέσσερις αιώνες πριν από την εποχή μας, και καταλήγουν σε μια βιβλιογραφία που συναγωνίζεται εκείνη του σκακιού.”

Τα χουτόνγκ είναι η ψυχή της πανάρχαιης πόλης. Πρόκειται για παλιούς στενούς δρόμους που διατρέχουν το κέντρο του Πεκίνου από τα ανατολικά προς τα δυτικά, αλλά σιγά σιγά θυσιάζονται στο βωμό της ριζικής ανάπλασης. Το παλιό υποχωρεί μπροστά στη δυναμική εμφάνιση του καινούργιου, όπως πάντοτε συνέβαινε στην ιστορία των περισσότερων πόλεων.

«Πόσο άλλαξε, χάλασε το Πεκίνο! Όχι λαντέρνες πια και πολύβουο κίτρινο πλήθος. Ηλεκτρικά, αμερικανοποίηση, όλες πια οι πολιτείες εξευτελίστηκαν» έγραφε αρκετές δεκαετίες πριν, ο συνήθως πληθωρικά ενθουσιώδης και την επόμενη στιγμή πεσιμιστής Νίκος Καζαντζάκης, όταν κατέγραφε σε ένα από τον κύκλο των ταξιδιωτικών του βιβλίων τις εντυπώσεις από το ταξίδι του στην πρωτεύουσα της αχανούς χώρας.